La estrella que se resiste a morir

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The_material_around_SN_1987A

Artist’s impression of the material around a recently exploded star, known as Supernova 1987A (or SN 1987A).

Una supernova es el final de la vida de una estrella masiva. La estrella se vuelve inestable tras agotar su combustible nuclear, colapsa sobre su núcleo y provoca una gran explosión que acaba para siempre con la estrella. Es un proceso bien conocido, que dura alrededor de 3 meses, observado muchas veces.

No hay excepciones…

Hasta ahora.

 

La estrella que se resiste a morir

Un equipo de la Universidad de California ha encontrado una estrella que ha entrado en Supernova… después de haber entrado en Supernova hace 60 años.

SNcomparison

Imágenes del Observatorio Palomar. En la izquierda se muestra el lugar de la supernova iPTF14hls, durante 1954. En la derecha el mismo lugar sin rastro de actividad de la estrella en 1993.

Para complicar las cosas, la segunda Supernova (en 2014), estuvo dividida en 5 grandes explosiones registradas a lo largo de 3 años.

SNbrightness

Evolución del brillo de la estrella (amarillo), comparado con la evolución de una supernova normal (azul).

Es la primera vez que se encuentra una estrella con un comportamiento como este. Hay una teoría que la explica… pero también nos dice que esta estrella no debería estar ahí.

En una estrella extraordinariamente masiva, existe la posibilidad de que se genere antimateria en su núcleo. La antimateria se desintegra al entrar en contacto con la materia, con lo que haría que la estrella fuera extraordinariamente inestable, y pudiese explotar en repetidas ocasiones. Este tipo de supernovas se conocen como “Supernovas de inestabilidad de pares“. En este caso estiman que, para ver lo que se ha visto, la estrella debería ser como mínimo 50 veces más masiva que el sol (probablemente más de 100).

Este tipo de estrellas eran comunes en las etapas tempranas del universo, durante la primera generación de estrellas, y se cree que este tipo de eventos ocurrieron continuamente durante la extinción de ese tipo de estrellas. Solo hay un problema: esta estrella no es ni remotamente tan antigua. Esta estrella se ha encontrado a 500 millones de años luz de distancia, mientras que las estrellas “de este tipo” se esperan a más de 13000 millones de años luz de distancia. En palabras de los autores, es el equivalente a encontrarse un dinosaurio vivo hoy.

Encontrar cosas que no deberían estar ahí es una constante en astronomía (y en la ciencia en general). La ciencia no es inmutable. Todo lo que sabemos está basado en la observación y la experimentación, y normalmente en información incompleta. Todo es susceptible de cambiar con la llegada de nuevas observaciones y experimentos. La ciencia exige humildad para reconocer que todo nuestro conocimiento es siempre una aproximación incompleta de la realidad.

Artículo original (Nature) – Energetic eruptions leading to a peculiar hydrogen-rich explosion of a massive star

Logo La Bárbara RadioEsta entrada está basada en el guión del programa de La Bárbara, de Radio Kras, del día 26/02/2018. Podcast disponible a partir del martes o miércoles.